当下,文明与早期国家探源是我国学术界的一个热点,特别反映在夏朝之争以及如何认识中华五千年文明的问题上。目前对于一些关键问题的看法往往众说纷纭,甚至针锋相对,特别是中外专家之间的立场判然有别。我觉得,许多争论的产生,不是研究对象有什么难度或多么复杂,而是我们的思路和解决问题的方法存在问题。我们传统的学术训练一直局限于经验性的知识传授,缺乏科学思维和方法论的基本训练,这可能是许多重要问题得不到解决、研究水平难以提高的关键所在。在文明与早期国家探源中,我觉得应该梳理解决这个问题的思路。这需要从科学研究最基本的原理出发,审视我们的研究路径是否正确。本文首先梳理科学研究的一些关键要素,然后思考这些原理和要素对我国文明探源的启示。

科学方法的要义

科学是一种或然性研究或置信度的考量。因此,科学研究从不奢谈“真理”,也与信念无涉。科学活动主要是评估观察对象不确定性的范围。人们把自然科学称为硬科学,把社会科学称为软科学,这是因为后者不如前者来得精确和客观,而且容易被主观理解所渗透。社会科学主要是一类寻找含义的解释性学科,很难做到完全客观。而考古学更为特殊,它是从物质文化间接了解过去,因此它的或然性或可信度更低。美国考古学家戈登·威利说:“考古学是一门难以捉摸的学科。任何坚持某种记录绝对可靠的人,很可能是想欺骗别人,也绝对是在欺骗他自己。”

社会科学研究涉及三个关键要素:第一,本体论,是指研究对象的本质和意义。本体论是对研究对象概念化的精确描述,意在了解和描述事物的本质。第二,认识论,有关我们如何认识和了解研究对象,比如观念主义、唯物主义、价值观无涉或科学中立等。第三,方法论,是指用来获取知识的方法与技术,也即采用什么途径可以认识事物的真相和本质。这三个方面涉及研究客体的本质、认识的主观性和客观性,以及达到目的之方法三个部分。其中任何一方面出现问题或有不足之处,研究的科学性就会存在问题。

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